Cecilia ‘Cissy’ Marshall, gardienne de l’héritage de Thurgood Marshall, décède à 94 ans

Cecilia « Cissy » Marshall, une ancienne secrétaire juridique de la NAACP qui a protégé la réputation et l’héritage de son défunt mari, Thurgood Marshall, un éminent avocat des droits civiques qui est devenu le premier juge noir à la Cour suprême des États-Unis, est décédée le 22 novembre à Falls Church, Va. Elle avait 94 ans.

La Cour suprême a annoncé sa mort dans un communiqué mais n’a pas cité de cause.

Fille d’immigrants philippins, Mme Marshall – alors connue sous le nom de Cissy Suyat – a grandi à Hawaï et est arrivée après la Seconde Guerre mondiale à New York, où elle a suivi des cours du soir pour devenir sténographe judiciaire. Une employée d’un bureau de placement « a vu ma peau foncée et elle m’a envoyée au bureau national de la NAACP », a-t-elle déclaré au Washington Post des années plus tard.

Son salaire de départ, en 1948, était de 35 $ par semaine, mais elle a rapidement progressé en salaire et en responsabilités. Elle a travaillé sur des affaires de déségrégation scolaire pour le NAACP Legal Defence and Educational Fund, en tapant des mémoires et en prenant des notes pendant que les avocats répétaient les plaidoiries.

Ses fonctions consistaient également à accompagner les agents du Fonds de défense lors de voyages dans le Grand Sud, où ils ont affronté une opposition locale parfois menaçante. Une fois, se souvient-elle dans une histoire orale du gouvernement, elle se trouvait dans une voiture lorsqu’un passager a demandé à un autre d’ouvrir la boîte à gants.

À l’intérieur se trouvaient une Bible et un pistolet. Si elle était menacée, elle se souvenait de l’homme disant : « Nous utilisons d’abord la Bible.

En mai 1954, Thurgood Marshall triompha à la Cour suprême en tant qu’avocat principal de la NAACP en Brown c.Conseil de l’éducation, la décision historique qui a interdit la ségrégation raciale dans les écoles publiques américaines. Dans les mois qui ont suivi, il est devenu bouleversé lorsque sa première femme, Vivian « Buster » Burey, a succombé à un cancer du poumon. Elle est décédée en février 1955.

Peu de temps après, Marshall « a commencé à courtiser assidûment » Suyat, a écrit le journaliste Wil Haygood dans sa biographie de 2015 « Showdown : Thurgood Marshall and the Supreme Court Nomination That Changed America ». Ils quittaient souvent le bureau ensemble et étaient vus en train de dîner en compagnie l’un de l’autre dans les restaurants de Harlem. Parmi les membres du personnel de la NAACP, il n’est pas passé inaperçu qu’à 26 ans, elle était de 20 ans la cadette de Marshall.

Il a proposé le mariage, mais elle l’a repoussé pour des raisons autres que l’âge, a-t-elle déclaré au Post. « Pas question », se souvient-elle lui avoir dit. « Les gens penseront que vous épousez un étranger. »

Le mariage interracial était alors une question particulièrement sensible à la NAACP. À la fin des années 1940, après que le directeur exécutif Walter White a divorcé de sa femme et épousé une femme blanche, il a fait face à une réaction violente de la part des Blancs et des Noirs. « Ses deux sœurs… l’ont excorié, lui disant qu’il avait laissé tomber le nègre », a écrit Haygood à propos de Walter White.

Mais Marshall ne serait pas découragé.

« Je me fiche de ce que les gens pensent. Je t’épouse », se souvint-elle de lui avoir dit. Il a persisté et elle a fini par accepter. Ils se sont mariés le 17 décembre 1955 dans une église épiscopale de Harlem, où Roy Wilkins, alors secrétaire exécutif de la NAACP, l’a donnée. Le révérend Martin Luther King Jr. et Rosa Parks étaient parmi les visiteurs à rendre hommage à l’appartement du couple.

Les dirigeants de la NAACP avaient reçu un préavis des noces. Ce n’est qu’après la cérémonie que les médias ont été informés. Il y avait peu ou pas de tollé public.

En 1961, le président John F. Kennedy a nommé Marshall à la Cour d’appel des États-Unis pour le 2e circuit à New York. Le couple s’est installé dans la région de Washington en 1965, lorsque le président Lyndon B. Johnson l’a nommé solliciteur général des États-Unis. Marshall a été nommé à la Cour suprême en 1967.

Les Marshall ont également fondé une famille. Cissy Marshall a pris en charge l’orientation et les soins de leurs deux fils et la gestion de leur maison à Falls Church pendant que son mari était souvent absent, soit en voyage, soit en travaillant de longues heures.

« Qui est cet homme? » son fils Thurgood Jr. a dit un jour en voyant une photo de son père, selon le livre de Haygood. Mme Marshall a tenté d’expliquer à ses enfants l’importance de son travail et les sacrifices qu’il impliquait pour leur famille. Il a pris sa retraite de la cour en 1991 et est décédé en 1993.

Les survivants incluent leurs fils, Thurgood Marshall Jr. d’Arlington, en Virginie, et John Marshall de Falls Church ; quatre petits-enfants; et trois arrière-petits-enfants.

Dans une biographie de 1998, « Thurgood Marshall : American Revolutionary », le journaliste Juan Williams a écrit que, surtout dans les dernières années du juge Marshall, il est devenu connu pour ses manières bourrues et distantes, même avec les membres du personnel et les amis – le résultat de ce que Williams a qualifié de rongeant «la frustration avec le tribunal conservateur et ce qui restait du mouvement des droits civiques».

Cissy Marshall a déclaré qu’elle avait essayé d’encourager son mari à s’exprimer, tout en travaillant avec diligence pour le protéger des rencontres sociales embarrassantes.

« De temps en temps, il va exploser », a-t-elle dit à Williams. « J’aimerais qu’il explose davantage et le sorte de son système. Mais il en garde beaucoup.

Cecilia Suyat est née à Pu’unene, Maui, le 20 juillet 1928. Elle était jeune quand sa mère est décédée. Son père, qui possédait une imprimerie, l’a envoyée à New York pour vivre avec des parents, en partie pour l’éloigner d’un petit ami qu’il désapprouvait parce qu’il parlait un dialecte philippin différent.

« Pour mon père, c’était un non-non », a-t-elle déclaré au Post. « Imagine ça? Un autre dialecte, au lieu d’une autre race ? Alors il a dit : ‘Tu vas à New York avec ta tante et ton oncle et tu prends des cours de commerce. Et si tu l’aimes encore dans un an, reviens l’épouser. ”

Elle a plutôt épousé Marshall. Elle a dit au Post qu’ils avaient une relation combative ludique basée en partie sur le fait qu’il était un cerclage de 6 pieds 2 pouces et qu’elle mesurait 4 pieds 11 pouces.

« Comment est le temps là-bas, gal? » il la taquinait parfois.

« Comme là-haut, mec », répondait-elle. « Je n’arrêtais pas de lui dire : ‘Je me fiche de ta taille. Je pourrais encore te battre. Je vais monter sur une chaise. ”

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