Elizabeth Holmes: Comment la fondatrice de Theranos est passée de chérie milliardaire de la Silicon Valley à derrière les barreaux | Actualités scientifiques et techniques

« Ne vous inquiétez pas pour l’avenir, nous sommes entre de bonnes mains. »

C’est ce qu’a dit l’ancien président américain Bill Clinton en 2015, alors qu’il présentait Elizabeth Holmes à une foule new-yorkaise en adoration.

Cela semblait une déclaration sans controverse à l’époque, alors qu’il saluait les réalisations d’une femme qui était devenue la plus jeune femme milliardaire autodidacte d’Amérique après avoir pris d’assaut la Silicon Valley.

Une plaque tournante pour les plus grandes entreprises technologiques du monde, la seule chose plus synonyme de cette tristement célèbre partie du nord de la Californie que les percées scientifiques et les gadgets innovants étaient les riches hommes blancs qui étaient invariablement derrière eux – des pulls à col roulé et des combos pantalons-baskets intelligents en remorque.

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Bill Clinton et Elizabeth Holmes à la réunion 2015 de la Clinton Global Initiative à New York

Holmes – un as de l’informatique au lycée devenu décrocheur de Stanford – était un gatecrasher de bonne foi, son ascension fulgurante jusqu’à la couverture du magazine Forbes propulsée par sa société fondatrice de technologie de la santé Theranos et son ascension rapide vers une valorisation maximale de 9 milliards de dollars. Regardez en arrière sur ce qu’il promettait de livrer, et il est facile de voir pourquoi.

Les tests sanguins révolutionnaires étaient au cœur de son argumentaire, ceux qui pouvaient être effectués à une vitesse phénoménale avec une simple petite goutte requise – et sans aiguilles.

Le slogan de Holmes est devenu « changer le monde », telles étaient ses affirmations que l’équipement que sa société avait développé pouvait tester des dizaines de maladies d’un seul coup.

Elle a insisté sur le fait que cela changerait les soins de santé aux États-Unis, non seulement en accélérant et en rationalisant les visites chez le médecin, mais en rendant éventuellement ces visites obsolètes en vendant les gadgets dans les magasins.

Il a fallu plus d’une décennie pour que de telles affirmations soient révélées comme relevant de la science-fiction, mais la volonté éhontée de Holmes de parler de la conversation l’a aidée à devenir l’un des chouchous de la Silicon Valley, levant des centaines de millions auprès d’investisseurs et de capital-risqueurs.

Au fur et à mesure que Theranos grandissait, son image publique a été conçue à la perfection pour faire d’elle le visage parfait de l’une des entreprises les plus excitantes d’Amérique, adoptant les cols roulés susmentionnés de son idole Steve Jobs, le regretté fondateur d’Apple, et parlant d’une voix étonnamment profonde qui a ajouté extra gravitas à chacun de ses mots.

La célébrité n’est pas pour tout le monde, mais pour Holmes, cela semblait élémentaire.

Rien, semblait-il, ne pouvait mal tourner. Jusqu’à ce que ce soit le cas. Temps fort.

Theranos s'est effondré et Mme Holmes fait maintenant face à un procès pénal pour fraude électronique
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Theranos a atteint une valeur de 9 milliards de dollars

Comment le mensonge a été exposé

L’empire de Holmes a commencé à s’effondrer lors de la publication d’un exposé explosif par le Wall Street Journal, qui a rapporté que la technologie de Theranos était profondément défectueuse.

Les dispositifs utilisés pour collecter le sang des personnes, que la firme a surnommés « nanotainers », seraient si loin de la réalité que Theranos avait en fait utilisé l’équipement d’autres sociétés pour effectuer des tests sanguins dans ses laboratoires.

L’élément le plus affligeant du rapport du Journal était que l’ancien scientifique en chef de la société, le Britannique Ian Gibbons, avait tenté de se suicider après avoir dit à sa femme que la technologie ne fonctionnait pas. Il mourut peu après d’une insuffisance hépatique.

Les histoires ont émergé juste un mois après que Holmes eut partagé la scène avec Bill Clinton.

M. Carreyrou a déclaré que Holmes avait canalisé le
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La Silicon Valley abrite certains des plus grands noms de la technologie

Tel que décrit par Ian King de Sky quand Theranos a fait faillite en 2018trois ans après le rapport du Journal, la clé pour que l’entreprise garde la laine fermement fixée sur les yeux du public jusque-là avait été une culture presque sectaire parmi ses dirigeants et son personnel, et une culture du secret extrême.

Ni l’un ni l’autre ne sont uniques à la Silicon Valley – certaines des grandes personnalités de la technologie qui ont émergé au fil des ans restent un étrange centre de culte dans certains coins d’Internet – mais elles ont rarement été combinées avec un effet aussi destructeur.

Le journaliste qui a révélé l’histoire, John Carreyrou, a depuis écrit un livre sur le scandale intitulé Bad Blood, qui devrait être adapté en long métrage. Il y a peut-être une ironie cruelle qu’il soit produit par Apple, la société dont le défunt co-fondateur a été une source d’inspiration pour Holmes.

Son ascension et sa chute ont également inspiré une série de podcasts à succès intitulée The Dropout, et une série Hulu ultérieure du même nom mettant en vedette Amanda Seyfried.

L’émission présente Holmes comme une jeune femme courageuse, intelligente et déterminée à réussir, et elle est d’abord facile à enraciner. Comme le dit la designer d’Apple, Ana Arriola, à Holmes dans une scène où elle tente de la recruter après le lancement du premier iPhone : « Honnêtement, c’est vraiment excitant pour moi que vous soyez une jeune PDG, au lieu d’un petit garçon arrogant dans un sweat-shirt. »

Mais l’objectif de Holmes de devenir une riche star de la scène biotechnologique surmonte rapidement tous les autres instincts – y compris la volonté de dire la vérité.

C’est un trait qui a laissé certains membres du personnel profondément mal à l’aise, pas seulement Gibbons et Arriola, qui décrit son séjour à Theranos sur sa page LinkedIn comme « l’altruisme par la science-fiction corrompue et contraire à l’éthique ».

Amanda Seyfried dans le rôle de Holmes dans The Dropout : Pic Disney+
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Amanda Seyfried dans le rôle de Holmes dans The Dropout : Pic Disney+

Comment une vie s’est déroulée

Les révélations de Carreyrou, que Holmes a admis avoir tenté de faire taire, ont déclenché des enquêtes par les régulateurs médicaux et financiers aux États-Unis. Dans un développement qui aurait autrefois été impensable, l’homme de 34 ans faisait face à des accusations criminelles en 2018.

Elle et le président de Theranos, l’ex-amant Romesh Balwani (qu’elle a depuis accusé d’agression sexuelle), ont été accusés de s’être livrés « à un stratagème de plusieurs millions de dollars pour escroquer des investisseurs, un stratagème distinct pour escroquer des médecins et des patients », et chacun fait face à deux chefs d’accusation de complot en vue de commettre une fraude électronique et à neuf chefs d’accusation de fraude électronique.

Ramesh, ancien président et directeur de l'exploitation de Theranos "Ensoleillé" Balwani sourit après une audience devant un tribunal fédéral de San Jose.  Photo : Reuters
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L’ancien président de Theranos, Ramesh Balwani

Parmi ces investisseurs fraudés figuraient Rupert Murdoch et le géant américain de la pharmacie Walgreens, tandis que de grands noms similaires avaient été attirés par le conseil d’administration de Theranos.

Parmi eux se trouvaient les anciens secrétaires d’État Henry Kissinger et George Shultz, ainsi qu’un ex-directeur des Centers for Disease Control des États-Unis.

Tous avaient été trompés par Holmes, qui avait fondé Theranos à seulement 18 ans et avait rapidement appris à dire à ses bailleurs de fonds exactement ce qu’ils voulaient – et elle avait besoin d’eux – d’entendre.

Comme Eric Jackson, fondateur d’une startup et auteur de The PayPal Wars, mettez-le à Sky News: « Il y a presque un besoin endémique dans le système, je ne veux pas dire exagéré, mais de raconter un récit convaincant pour les investisseurs. À un certain moment, le battage médiatique doit être en accord avec la crédibilité, sinon vous ‘ Il s’agit d’un cas de fraude à l’ancienne. »

Qu’il s’agisse d’une question d’illusion, d’être victime de la culture perfide du « fake it ’til you make it » qui imprègne les startups américaines, ou de quelque chose de plus sinistre, Holmes a soutenu lors de son procès qu’elle croyait au départ les tests sanguins prétendument révolutionnaires de son entreprise étaient réels.

« Je voulais transmettre l’impact que l’entreprise pourrait avoir sur les gens et sur les soins de santé », a-t-elle déclaré au tribunal au sujet de ses rencontres avec des investisseurs.

Pour les procureurs, de telles affirmations étaient la conséquence d’une femme « en manque de temps et d’argent ».

Après avoir lancé son entreprise en réaffectant des fonds familiaux destinés à son diplôme de Harvard, la généraliser signifiait faire tout ce qu’il fallait pour attirer ses grands investisseurs et capital-risqueurs.

L’ancien secrétaire américain à la Défense, Jim Mattis, qui a rejoint le conseil d’administration de la société, a déclaré au procès: « Il est juste arrivé un moment où je ne savais plus quoi croire à propos de Theranos. »

REFILE - ADDING COUNTRY L'ancienne PDG de Theranos, Elizabeth Holmes, arrive pour une audience devant un tribunal fédéral à San Jose, Californie, États-Unis, le 17 juillet 2019. REUTERS/Stephen Lam
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Holmes arrive pour une audience à San Jose en 2019

« Elle a choisi le mensonge quand nous avions besoin de vérité »

La condamnation de Holmes vendredi à plus de 11 ans de prison intervient après qu’elle a été reconnu coupable de fraude plus tôt cette année, son escroquerie de plusieurs années n’ayant pas réussi à émouvoir le jury comme elle l’avait fait pour ses bailleurs de fonds.

Après une affaire qui a saisi le monde, tout comme son ascension vers la gloire, les procureurs fédéraux américains avaient demandé au juge de l’emprisonner pendant 15 ans, un terme considéré comme approprié pour « l’une des infractions les plus importantes en col blanc de la Silicon Valley ou de toute autre district a vu ».

Balwani a dû attendre jusqu’au mois prochain pour sa condamnation, après avoir également été reconnu coupable de plusieurs chefs de fraude lors d’un procès séparé.

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Dans un mémoire de 46 pages la semaine dernière, l’avocat adjoint américain Robert S Leach a écrit à propos de Holmes : « Elle a choisi à plusieurs reprises les mensonges, le battage médiatique et la perspective de milliards de dollars plutôt que la sécurité des patients et les relations équitables avec les investisseurs.

« Les crimes d’Elizabeth Holmes n’échouaient pas, ils mentaient – mentaient dans le contexte le plus grave, où tout le monde avait besoin qu’elle dise la vérité. »

Un contre-document des avocats de Holmes, totalisant 82 pages, a insisté sur le fait que sa réputation avait été définitivement et injustement détruite, étant donné qu’elle l’avait transformée en une « caricature à moquer et à vilipender ».

Ils ont fait appel pour une peine de pas plus de 18 mois.

Plus de 130 amis, famille, anciens investisseurs et employés ont également soumis des lettres au juge, Edward Davila de San Jose, en Californie, pour faire appel à la clémence.

Le sénateur Cory Booker a utilisé le sien pour saluer Holmes, qui n’a encore que 38 ans, comme quelqu’un qui « peut, malgré ses erreurs, rendre le monde meilleur ».

Que ce soit vrai ou non, elle ne pourra pas sortir de derrière les barreaux.

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